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¿Peligro en el consumo de Estados Unidos?

El dinamismo visto en los últimos años en la economía de Estados Unidos ha sido sustentado principalmente por la fortaleza de su consumo privado.


El desmedido consumo de los estadounidenses estuvo sustentado principalmente por el increíble aumento de valor que sufrieron los bienes raíces en los últimos 10 años. Esto creó un sentimiento de prosperidad que los motivo a ahorrar menos (ayudado también por bajas tasas de interés) y consumir más.


El ahorro disminuyo de alrededor del 7% del PIB en los años 90 a casi 0% en los últimos años. Además la cultura de Estados Unidos es conocida por su alto consumismo que derivaba en promedios históricos de consumo de alrededor del 65% del PIB, pero ahora lo encontramos en promedios que superan el 70% del PIB.



Al casi no existir ahorro interno, Estados Unidos importo capitales para poder financiar su crecimiento económico que, sumado al déficit fiscal ha creado un importante desbalance en las cuentas externas y una importante dependencia al capital externo.


El problema es que; los diferentes escenarios que se están viviendo en la actualidad sugieren que este nivel de consumo por parte de los estadounidenses es insostenible. Aquí varios ejemplos:



  • El enfriamiento de los bienes raíces: Esto ha causado que la capacidad de crédito de los norteamericanos disminuya y que como mencione al principio constituía la principal forma de financiar su consumo. Además, ha causado que los mayores bancos en Estados Unidos hagan Write off´s (disminuciones en los valores de sus activos) poniendo a todo el sistema bancario en una crisis que eleva el riesgo de que Estados Unidos sufra de una recesión.

  • Aumento de las tasas de interés: Este es un complemento del punto anterior y se refiere a que por más de dos años los intereses en Estados Unidos han aumentado, haciendo que el costo de las hipotecas también se eleve y por tanto su capacidad de consumo disminuya ya que ahora tendrán que dedicar una mayor parte de su ingreso a pagar sus préstamos.

  • Aumento de los precios de los commodities: Estamos viviendo en un ciclo económico de alza en los precios de los commodities (como el petróleo y sus derivados, oro, cobre, acero, maíz, etc) que viene como consecuencia de un aumento en la demanda, principalmente de países emergentes.Este ambiente de crecientes alzas en los precios de los commodities ya lleva varios años y el consumidor norteamericano ha logrado manejar y mantener su mismo nivel de consumo. A mi criterio, en algún punto el consumidor resentirá en su gasto el hecho que estemos manejando precios record en los commodities, principalmente en el petróleo que está a punto de llegar a los $100 por barril.

Para poder corregir este problema Estados Unidos tendrá que primero, corregir su balanza comercial (exportaciones menos importaciones), que representa más del 90 % de su déficit externo (en el 2006 alcanzó la cifra de 765,207 millones de dólares). Para ello tendrán que aumentar sus exportaciones y/o disminuir importaciones.


Además, considero que el nivel de ahorro de los norteamericanos no se puede mantener en estos niveles, por lo que deberán moderar su gasto por debajo de sus ingresos, en otras palabras tendrán que ahorrar. En el corto plazo esto tendrá a mi juicio consecuencias en la economía de Estados Unidos.


Creo que los ajustes ya han empezado. El dólar se ha depreciado más de 15 por ciento en los últimos dos años, ayudando a levantar las exportaciones y encareciendo las importaciones. En los últimos meses la balanza comercial ha disminuido notablemente a pesar de altos precios del petróleo.


Desafortunadamente este ajuste no solo afectará a la economía de Estados Unidos, sino a la economía mundial. Sus impresionantes importaciones han contribuido al crecimiento económico de muchos países, por lo que sus principales exportadores pueden ser los principales perjudicados de esta situación (entre ellos, Canada, Mexico, China, Alemania).


No quiero sonar pesimista, porque creo que existen posibilidades de que Estados Unidos supere esta crisis sin necesidad de un estancamiento económico que cause desempleo, pero sí creo que esta situación se ha mantenido así por años y por su condición de país rico ha podido alargar por más tiempo sus desequilibrios que el resto del mundo, pero el ajuste debe de llegar y como dice Felipe A.M. de la Balze acerca de este tema “La ley de la gravedad económica impondrá su inapelable veredicto”.