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¿Las compañías ajustan los ingresos para cumplir con las expectativas de los inversores?

¿Cuánto peso asignan los inversores a los ingresos en comparación con las ganancias? Varía considerablemente entre los cinco principales sectores empresariales, y depende en igual medida de la etapa del ciclo de vida de una empresa.

Ese es un hallazgo clave de una nueva investigación, Revenue Benchmark-Beating and the Sector-Level Investor Pricing of Revenue and Earnings , que se publicó en el número de junio de Accounting Horizons , una revista de la Asociación Americana de Contabilidad.

¿Las compañías ajustan los ingresos para cumplir con las expectativas de los inversores?
¿Las compañías ajustan los ingresos para cumplir con las expectativas de los inversores?

Es posible que ninguna medida de rendimiento corporativo llame más la atención que el éxito o fracaso de las empresas en el cumplimiento de las previsiones de beneficios de los analistas. Sin embargo, esos hallazgos no son guías infalibles para el desempeño de las acciones en un día de reporte. No es inaudito ver cómo las empresas informan de que cumplen o superan las previsiones de beneficios sólo para ver caer sus acciones cuando se enfrentan a unos ingresos decepcionantes.

Las cotizaciones bursátiles de las empresas de los sectores de la tecnología y la atención de la salud, por ejemplo, casi han duplicado la sensibilidad a los ingresos declarados (coeficiente de respuesta a los ingresos, o CRR) que tienen las cotizaciones bursátiles de las empresas de otros sectores. En otras palabras, sus existencias suben o bajan el doble que las demás en respuesta a la cantidad en que los ingresos divergen de lo que los analistas predijeron.

Pero, en general, los cinco sectores de negocios – tecnología, atención de la salud, consumo, manufactura y “otros varios” – muestran una tendencia a cumplir exactamente o a superar ligeramente las previsiones de los analistas según las prioridades de los inversores.

El estudio, que fue realizado por Rong Zhao, profesor asistente de contabilidad en la Universidad de Calgary, analiza los informes financieros trimestrales en un lapso de 16 1/2 años. Encontró que el 16 por ciento de las compañías reportaron ingresos que apenas alcanzaron o superaron ligeramente los pronósticos de ingresos de los analistas después de los trimestres de alto RRC. En contraste, sólo alrededor del 9 por ciento de las compañías hicieron lo mismo después de los trimestres de bajo CRR.

Sin embargo, el patrón se invirtió cuando se trató de la sensibilidad a las ganancias (coeficiente de respuesta a las ganancias, o ERC). Zhao encontró que el 15 por ciento de las compañías reportaron ingresos que apenas alcanzaron o superaron ligeramente las previsiones de ingresos de los analistas después de trimestres de bajo ERC, mientras que sólo el 11,5 por ciento lo hizo después de trimestres de alto ERC.

“Es evidente que los directivos de las empresas están en sintonía con lo que los inversores buscan en los informes de sus compañías y con el peso que los inversores asignan a los ingresos como algo distinto de las ganancias”, dijo Zhao. “En un grado considerable, los ingresos que reportan reflejan esto.”

El profesor señaló que en investigaciones anteriores se ha descrito la forma en que los gerentes vacilan entre una estrategia de crecimiento total, en la que los ingresos tienen prioridad, y una estrategia de márgenes, en la que los ingresos sí la tienen.

“Pero dado que los resultados financieros de las empresas se ajustan tan convenientemente como lo hacen a lo que buscan los inversores, uno también tiene que preguntarse sobre el alcance de la manipulación contable para conseguirlo”, añadió.

De hecho, los hallazgos de Zhao deberían ser de valor tanto para los inversores como para los reguladores. Por ejemplo, si una empresa de tecnología o una empresa farmacéutica sólo cumple o supera ligeramente los puntos de referencia de ingresos de los analistas, puede que ese logro sea menor de lo que parece, porque esas empresas tienen un mayor incentivo para gestionar su contabilidad teniendo precisamente ese objetivo en mente.

Una motivación similar puede estar presente en empresas que se encuentran en etapas relativamente tempranas de desarrollo.Definiendo los ciclos de vida de las empresas sobre la base de tres factores – pago de dividendos, crecimiento de las ventas y edad – Zhao clasificó como relativamente jóvenes a las que se encontraban por debajo del ciclo de vida medio de las empresas de su sector. Ser relativamente joven, dijo, refuerza la asociación positiva entre la CRR de las empresas y el cumplimiento de los puntos de referencia de los ingresos.

En cuanto a dónde está hoy el equilibrio entre ganancias e ingresos, Zhao comentó que, “por lo que vale la pena, creo que el énfasis general del mercado ahora está de vuelta a los ingresos crecientes después de varios años de centrarse en la reducción de costos durante la crisis financiera”.