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La industria va a la zaga de las cuatro grandes en ética contable, según un estudio

A pesar del enorme impacto de Enron, WorldCom y otros escándalos en la contabilidad de la industria hace años, un nuevo estudio publicado por la Asociación Americana de Contabilidad indica que los contadores públicos consideran que el entorno ético en los pasillos de la industria es más débil que el entorno en las mayores empresas de contabilidad pública.

Además, se considera que las cuatro grandes empresas tienen un entorno ético más sólido que las pequeñas empresas de contabilidad pública.

La industria va a la zaga de las cuatro grandes en ética contable, según un estudio
La industria va a la zaga de las cuatro grandes en ética contable, según un estudio

Los resultados se incluyen en el estudio, An Investigation of Ethical Environments of CPAs: Contabilidad Pública versus Industria , que fue presentado en la edición de primavera de Behavioral Research in Accounting .

Los autores del estudio son Donna Bobek Schmitt, contadora pública, profesora adjunta de contabilidad en la Universidad de Carolina del Sur; Derek Dalton, contador público (inactivo), profesor adjunto de contabilidad en la Universidad de Clemson; Brian Daugherty, contador público, profesor adjunto de contabilidad en la Universidad de Wisconsin; Amy Hageman, profesora adjunta de contabilidad en la Universidad Estatal de Kansas y presidenta electa de la Sección de Interés Público de la Asociación Americana de Contabilidad; y Robin Radtke, profesora adjunta de contabilidad en la Universidad de Clemson.

«Estamos particularmente interesados en el entorno ético porque un enfoque más agudo en las implicaciones éticas (en contraposición a las económicas) de las decisiones debería ayudar a disuadir los lapsus de juicio que han llevado a tantos escándalos», escribieron los autores.

Observan que una mejor comprensión de las percepciones del entorno ético es importante por varias razones. Tales percepciones pueden influir en el comportamiento ético y también en la percepción de la realidad, independientemente de su exactitud, lo que puede afectar a las actitudes de trabajo y al comportamiento organizativo. Identificar las fortalezas y debilidades de los ambientes éticos es clave porque potencialmente pueden ser mejorados.

Entonces, ¿qué impulsa la diferencia de percepciones éticas entre la contabilidad pública y la industria? Los profesores creen que sus hallazgos confirman investigaciones anteriores, que sugieren que las organizaciones de la industria «tienen más probabilidades de adoptar los valores del comercialismo que las empresas de contabilidad pública». Además, la socialización que se produce en las empresas de contabilidad pública, donde los empleados son «moldeados», es muy diferente de la que se produce en la industria, que «aculturiza» a las personas (las asimila a una cultura diferente que suele ser la dominante), afirma el estudio.

Los investigadores encuestaron a 904 contadores para el estudio: 676 empleados por empresas de contabilidad pública, 127 empleados en la industria, 62 con puestos en el gobierno y 39 empleados por organizaciones sin fines de lucro.

Los participantes respondieron en una escala de 1 (muy en desacuerdo) a 7 (muy de acuerdo) a las declaraciones sobre las normas éticas de sus empleadores (por ejemplo, «la empresa tiene fuertes valores éticos»); sus prácticas (por ejemplo, «la organización tiene un programa eficaz de capacitación en materia de ética»); y los resultados (por ejemplo, «el comportamiento poco ético se castiga severamente»). Cuanto mayor sea la concordancia con las declaraciones, mayor será el nivel de ética percibido. Debido a que había 12 declaraciones, las puntuaciones podían variar entre 12 y 84.

La calificación media de los contadores del entorno ético en la contabilidad pública fue de 73,32, frente a 67 en la industria. Aún más alta fue la calificación de 76,11 para los Cuatro Grandes – su margen sobre otras empresas de contabilidad pública también fue estadísticamente significativo.

Además, la calificación media del entorno ético en el gobierno fue sólo de 63,81, significativamente inferior tanto a la contabilidad pública como a la industria.

Si bien los resultados del estudio indican que las organizaciones podrían hacer algún trabajo para reforzar sus entornos éticos, también hay un mensaje específico aquí para los profesionales de la auditoría y los impuestos, afirma el estudio. Deberían ser conscientes de que los entornos éticos en los que trabajan sus clientes se perciben como más débiles que la contabilidad pública.

«Esto tiene importantes implicaciones para los contadores públicos cuando se evalúa el riesgo relativo de un compromiso», afirma el estudio.

¿Pero por qué las cuatro grandes empresas son percibidas como más éticas? Incluso los profesores encuentran eso contraintuitivo, afirmando que las empresas «ahora se supone comúnmente que tienen la maximización de los beneficios como su principal motivación».

Citan tres posibles razones:

  1. Las Cuatro Grandes tienen una mayor reputación que perder que otras empresas de contabilidad pública, por lo que tienen más incentivos para promover entornos éticos.
  2. Gastan más en entrenamiento.
  3. Su mayor riesgo de litigio los motiva a mantener altos estándares éticos.