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La imagen fiscal de Downton Abbey si estuviera en los EE.UU.

¿Crees que tienes problemas de impuestos? Comparado con los residentes de Downton Abbey, no has visto nada. Justo a tiempo para la temporada de impuestos de este año, tenemos un problema fiscal ficticio en el Reino Unido que puede hacer que el suyo palidezca en comparación. Ficticio, pero no irrealista. Advertencia para aquellos de ustedes con un DVR con un atraso en Downton, hay muchos ASALTADORES POR DELANTE, así que a menos que quieran saber exactamente lo que pasa, les sugerimos que dejen de leer ahora.

Si no estás familiarizado con la galardonada serie de PBS que trae una nueva, aunque demasiado corta temporada por esta época cada año, estás en minoría. La apertura de la cuarta temporada de Downton Abbey a principios de este mes rompió los récords de audiencia. El escenario es la campiña británica, y sigue las vidas de las familias aristocráticas y sus sirvientes.

La imagen fiscal de Downton Abbey si estuviera en los EE.UU.
La imagen fiscal de Downton Abbey si estuviera en los EE.UU.

Desde el principio, el espectáculo ha incorporado cuidadosamente eventos reales de la historia, como el hundimiento del Titanic y la primera Guerra Mundial. Downton Abbey representa la vida y las condiciones a principios de 1900, hace casi 100 años. Sin embargo, se las arregla para tocar un tema que es real en el Reino Unido y en los Estados Unidos hoy en día entre los ricos.

La última temporada terminó con la prematura muerte de Matthew Crawley. A través de una serie de acontecimientos, Crawley se había convertido en el dueño de Downton Abbey, una vasta finca en la que vivían generaciones de la familia de su esposa y docenas de sirvientes. La casa utilizada para representar la abadía de Downton es un verdadero castillo, y la propiedad es una colina verde y ondulada, salpicada de casas de granjeros arrendatarios que trabajan la tierra.

Al principio se creyó que Matthew murió sin testamento, aunque en un episodio posterior se encontró una carta que expresaba su intención de dejarlo todo a su esposa, Mary Crawley. Ahora Mary y sus padres, Lord y Lady Grantham, están luchando para averiguar cómo pagar los impuestos de la muerte (como se les llama en Inglaterra), lo que podría significar vender parte de la propiedad, o quedarse con la tierra y vender la casa. En ese momento en Inglaterra ya se especulaba con que las grandes propiedades como Downton Abbey no podían sobrevivir a la economía mucho más tiempo, y mucho menos a la severa reducción de los derechos de sucesión.

Así que ese es el dilema fiscal en el que se encuentran los residentes de Downton Abbey.

Impuesto sobre el patrimonio contra el impuesto sobre la muerte

En los Estados Unidos nos quejamos del impuesto al patrimonio, una patata caliente política. Un lado del pasillo quiere gravar más y el otro lado pregunta por qué el gobierno tiene derecho a gravar el dinero que ya ha sido gravado, sólo porque alguien murió. Durante un año, 2010, nos las arreglamos para extinguir completamente el impuesto al patrimonio. Para los herederos de los que fallecieron ese año, como George Steinbrenner, eso fue una ganancia inesperada.

Pero al año siguiente, el impuesto volvió. Algunos lucharon por bajar la exención del impuesto federal de patrimonio a sólo 1 millón de dólares, un nivel no visto desde 2001. Eso significaría que los herederos de cualquiera con un patrimonio de más de 1 millón de dólares serían gravados por el exceso. Además, hubo un esfuerzo relacionado para aumentar la tasa del impuesto al patrimonio.

Afortunadamente la exención se hizo permanente en 2012 en 5 millones de dólares, indexada por la inflación. Para 2014, esto significa que la exención del impuesto federal sobre el patrimonio es de 5,34 millones de dólares, y la tasa del impuesto sobre el patrimonio es del 35 por ciento.Una pareja casada obtiene el doble de la exención, a 10,68 millones de dólares. Y un cónyuge sobreviviente puede heredar cualquier cantidad con la activación de un impuesto, siempre y cuando sea ciudadano estadounidense.

Incluso con esta exención bastante generosa, no es raro que los propietarios de pequeñas empresas y los agricultores de los Estados Unidos terminen vendiendo los activos heredados, sólo para pagar los impuestos. Hay formas de extender el pago durante diez o quince años, pero no sin saltar grandes obstáculos.

Ahora… de vuelta a Downton Abbey.

Un cuadro de impuestos muy diferente

Mary, la nueva propietaria de la finca de Downton Abbey recibe algún beneficio como cónyuge superviviente del anterior propietario. Digan lo que digan sobre el lamentable estado del sistema fiscal de los EE.UU., la situación de Mary sería mucho más prometedora aquí. Según Forbes , cuando uno de los cónyuges en Inglaterra muere hoy, puede dejar todo al cónyuge superviviente, hasta un valor de 650.000 libras esterlinas. Aquí eso se traduce en unos 1.062.000 dólares. Para un individuo, la asignación libre de impuestos es la mitad de eso, 325.000 libras esterlinas. Para las propiedades con un valor superior, el exceso se grava con un 40 por ciento. Por eso, según Forbes , las casas grandes (pero mucho más pequeñas que Downton Abbey) tienen que ser vendidas sólo para pagar el impuesto.

Aunque sería realista, es dudoso que Downton Abbey se venda. Eso pondría fin a un espectáculo muy popular, ya que lleva el nombre de la gran casa. Los espectadores tendrán que estar atentos para saber el destino de la finca. Lástima que no sea tan sencillo para la gente corriente como lo será para los residentes de Downton Abbey… un mero giro de la trama.

Por muy atroz que sea nuestro sistema de impuestos sobre la herencia, comparado con los impuestos sobre la muerte ingleses, parece mucho más aceptable. Como tener que comer sólo la mitad de la manzana venenosa.