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La decisión de Noel Canning mantiene inconstitucionales los nombramientos de la NLRB del presidente Obama

Por Richard D. Alaniz

El viernes 25 de enero de 2013, un panel unánime del Circuito de D.C. dictaminó que el Presidente Obama había nombrado inconstitucionalmente a tres miembros de la Junta Nacional de Relaciones Laborales (NLRB). Según el Circuito de Washington, la NLRB no ha tenido el quórum requerido de tres miembros durante el último año, poniendo en duda todas las decisiones de la junta. Esta decisión es un gran golpe para la administración de Obama y especialmente para la NLRB, mientras que proporciona una ayuda a las empresas con casos ante la NLRB y para las empresas que recientemente han perdido ante la junta.

La decisión de Noel Canning mantiene inconstitucionales los nombramientos de la NLRB del presidente Obama
La decisión de Noel Canning mantiene inconstitucionales los nombramientos de la NLRB del presidente Obama

Los sindicatos han ido perdiendo miembros continuamente; de hecho, según las nuevas cifras del Departamento de Trabajo, la afiliación a los sindicatos se encuentra ahora en un nuevo mínimo de posguerra. En su apogeo a mediados de los 50, los sindicatos representaban aproximadamente un tercio de los trabajadores empleados. Hoy en día, los sindicatos representan el 11,3 por ciento de los trabajadores empleados y sólo el 6,6 por ciento de los trabajadores del sector privado. Los empleados del sector público se han convertido en la columna vertebral del movimiento laboral, con un 35,9 por ciento de sindicatos.

A la luz de la pérdida de la membresía del sindicato y su consiguiente poder, los sindicatos han estado luchando rigurosamente. Aunque la actividad organizativa de los sindicatos ha disminuido en los últimos años, los esfuerzos políticos no lo han hecho. Según al menos una estimación, los sindicatos contribuyeron con más de 160 millones de dólares en efectivo político a la campaña de reelección del Presidente Obama y se estima que contribuyeron con más de 400 millones de dólares en la campaña de 2008. De hecho, Richard Trumka, presidente de la AFL-CIO, se atribuyó el mérito de las victorias de Obama en estados con muchos sindicatos, como Ohio, Wisconsin y Nevada. “Nosotros conseguimos esos estados”, dijo Trumka. “Sin el trabajo organizado, ninguno de ellos habría estado en la columna del presidente.” Además, el súper PAC afiliado a la AFL-CIO, Voz de los Trabajadores, gastó más de 13 millones de dólares durante este ciclo electoral en apoyo de Obama y de las políticas pro-sindicales.

El apoyo del presidente Obama del Gran Laborismo ha sido devuelto de todo corazón por el presidente. Uno de los resultados de su apoyo a los sindicatos ha sido la NLRB más abiertamente pro-sindical en la historia de la agencia. Bajo la actual administración, no hay actualmente ningún miembro de la junta representativa del lado de la gerencia. En su lugar, la junta está compuesta por tres ex abogados del sindicato – Mark Pearce, Sharon Block, y Richard Griffin. El resultado de esta junta apilada ha sido una serie de decisiones administrativas y de creación de reglas diseñadas para animar a un Gran Laborista que se tambalea.

Entre los ejemplos de las políticas pro-sindicales de la NLRB se encuentra la decisión de Atención Médica Especializada , que el 26 de agosto de 2011 anuló veinte años de precedentes y permite a los sindicatos organizar microunidades de la fuerza laboral de un empleador. También en 2011, la Junta Nacional de Recursos Naturales emitió una norma especial que exige que todos los empleadores publiquen un aviso visible en el que se describan los derechos de sindicación de todos los empleados. Esta norma ha sido bloqueada en el tribunal federal, pero el asunto sigue pendiente. Entre las decisiones más recientes de la Junta Nacional de Relaciones Laborales figuran la exigencia a los empleadores de que vuelvan a redactar su lenguaje de empleo “a voluntad”; fallos que derogan las políticas estándar de no solicitar empleo; decisiones que apuntan a las normas de los empleadores en relación con el uso apropiado del correo electrónico; decisiones que apuntan a las políticas de medios sociales; un fallo que revoca cincuenta años de precedentes y cambia las normas de pago de cuotas; y un fallo que amplía las normas jurisdiccionales de la Ley Nacional de Relaciones Laborales.

El presidente Obama no puso a tales miembros pro-sindicales en la junta con la aprobación del Senado. El 4 de enero de 2012, Obama nombró unilateralmente al abogado sindicalista demócrata Richard Griffin, a la funcionaria del Departamento de Trabajo demócrata Sharon Block y al abogado republicano de la NLRB Terence Flynn a la NLRB bajo el pretexto de la Cláusula de Nombramientos en Receso de la Constitución de los Estados Unidos. Flynn renunció a la junta en mayo de 2012 en medio de acusaciones de que filtró información confidencial durante un período como abogado del personal de la agencia, dejando al presidente Mark Gaston Pearce; Brian Hayes (cuyo mandato expiró el 16 de diciembre de 2012); Richard Griffin; y Sharon Block en la junta.

La Cláusula de Nombramientos en Receso (Artículo II, Sección 2, Cláusula 3 de la Constitución de los EE.UU.) establece: “El Presidente tendrá el poder de llenar todas las vacantes que puedan ocurrir durante el Receso del Senado, otorgando Comisiones que expirarán al final de su próxima sesión.” Y el viernes 25 de enero, en Noel Canning v. NLRB , el Circuito de D.C. dictaminó que el Senado no estaba en receso el 4 de enero de 2012. Como tal, los nombramientos de Richard Griffin, Sharon Block y Terence Flynn eran inconstitucionales.

Esta decisión tiene enormes implicaciones tanto para la NLRB como para la administración de Obama, porque según la decisión New Process Steel , la NLRB debe tener al menos tres miembros en la junta directiva para poder llevar a cabo sus actividades de forma legal. Debido a los nombramientos inconstitucionales de Griffin y Block, durante la mayor parte de 2012 la JNRT sólo tenía dos miembros legales – Pearce y Hayes – y ahora que el mandato de Hayes ha expirado, la JNRT sólo tiene uno – Pearce. En consecuencia, todas las decisiones de la JNRT durante el último año se han convertido en sospechosas y están sujetas a impugnación.

No es probable que la administración de Obama tome esta decisión acostada. Después de que se anunciara el fallo, el Secretario de Prensa de la Casa Blanca, Jay Carney, dijo a los periodistas: “La decisión es novedosa y sin precedentes, y contradice 150 años de práctica de las administraciones demócratas y republicanas. Así que respetuosamente pero con firmeza estamos en desacuerdo con el fallo”.

La NLRB también se opuso al fallo. Pearce emitió una declaración, diciendo: “La junta está respetuosamente en desacuerdo con la decisión de hoy y cree que la posición del presidente en el asunto será finalmente respetada. Cabe señalar que esta orden se aplica sólo a un caso específico, Noel Canning , y que se han planteado cuestiones similares en más de una docena de casos pendientes en otros tribunales de apelación”.

Por lo tanto, es probable que se presente una apelación a la Corte Suprema de los EE.UU., pero cualquier decisión tomará tiempo. Además, como los empleadores impugnan las decisiones de la NLRB en otros circuitos, otros tribunales no pueden seguir el ejemplo del circuito de D.C.

Además, el razonamiento del Circuito de D.C. puede aplicarse más allá de los nombramientos del Presidente Obama el 4 de enero de 2012; de hecho, los empleadores ya están haciendo este argumento. El martes 29 de enero, el abogado de D.R. Horton, Inc., que está impugnando una decisión de la NLRB en el Quinto Circuito, presentó una carta ante el tribunal argumentando que la decisión de Noel Canning se aplica más allá de los hechos de ese caso específico y de hecho se aplica al nombramiento del ex miembro de la NLRB Craig Becker. (Becker fue nombrado por el presidente Obama en 2010 durante un “receso” similar al de Noel Canning .) D.R. Horton argumenta que el nombramiento de Becker también es inconstitucional y porque, después de la destitución de Becker, sólo Pearce y Hayes estaban en la NLRB cuando la junta se pronunció sobre el caso de D.R. Horton, la decisión de la junta en su caso debe ser revocada también por falta de quórum. El Quinto Circuito escuchó los argumentos orales del 5 de febrero en el caso de D.R. Horton .

El 13 de febrero, el presidente Obama volvió a presentar a Black y Griffin al Senado como candidatos a la junta. Sin embargo, la aprobación del Senado no es nada segura. La mayoría de los republicanos, y algunos demócratas, piden que el presidente proponga nombres adicionales para que la junta tenga cinco miembros. Por ejemplo, el senador Lamar Alexander (R-Tenn) pidió al presidente que “enviara rápidamente” dos nominados republicanos “respetando la tradición de un NLRB bipartidista”. Es probable que este tema se prolongue en un Washington DC particularmente partidista.

Mientras que la composición de la junta se resuelve, la NLRB se ha quedado casi sin poder. Aunque la JNRT ha declarado que no está de acuerdo con la decisión y que ésta sólo se aplica a este caso concreto, todas las empresas con un asunto pendiente ante la junta prepararán ahora su objeción al procedimiento. Además, la junta está a punto de enfrentarse a una avalancha de resistencia a sus políticas y decisiones que se produjeron después de que los miembros en cuestión fueran nombrados. Finalmente, los sindicatos también están en una mala posición. Los sindicatos probablemente no querrán desperdiciar los recursos y el tiempo llevando asuntos a la junta y obteniendo un fallo, sólo para ver ese fallo deshecho en caso de que la Corte Suprema confirme el Circuito de D.C. Efectivamente, es probable que la JNRT esté esposada en el futuro inmediato. Pero en el caso de que se confirmen nuevos miembros, la junta probablemente decidirá, como lo hizo en 2010 después del fallo de la Corte Suprema de los Estados Unidos en New Process Steel , anular unilateralmente todas las decisiones tomadas por la junta inconstitucional y emitir nuevas decisiones adoptando los resultados y conclusiones de las decisiones anuladas. Independientemente de lo que ocurra con las cuestiones de procedimiento, no es probable que la administración Obama cambie el rumbo de su agenda decididamente pro-sindical.

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Sobre el autor:

Richard D. Alaniz es socio principal de Alaniz and Schraeder, una empresa nacional de trabajo y empleo con sede en Houston. Ha estado a la vanguardia del derecho laboral y del empleo durante más de treinta años, incluyendo períodos en el Departamento de Trabajo de los Estados Unidos y en la Junta Nacional de Relaciones Laborales. Rick es un prolífico escritor sobre derecho laboral y de empleo y realiza frecuentes seminarios para empresas clientes y asociaciones comerciales en todo el país. Las preguntas sobre este artículo pueden dirigirse a Rick al (281) 833-2200 o [correo electrónico protegido].