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Ganancia vs. Placer: Las reglas del IRS son estrictas en cuanto a las pérdidas

A los estadounidenses que siguieron las elecciones presidenciales se les recordó incesantemente que el código tributario permite a las empresas que incurren en pérdidas operativas netas deducirlas a lo largo de varios años. Pero las pérdidas por hobbies son otra historia.

Los que obligan a la gente del IRS permiten que las cancelaciones alivien el dolor por las pérdidas sufridas por los escritores independientes, artistas y otras personas que trabajan por cuenta propia en empresas que se han creado para obtener “beneficios”. Pero las reglas de larga data limitan severamente lo que pueden deducir por pérdidas incurridas en la búsqueda de “hobbies”.

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Debido a esas restricciones, los federales programan sus computadoras para que reboten las declaraciones que muestran los salarios a tiempo completo y otras fuentes de ingresos compensados por las pérdidas de las empresas secundarias que resultan ser pasatiempos – la escritura (especialmente la escritura de viajes), la fotografía y la pintura, por citar sólo algunas de las actividades que probablemente llamen la atención de los recaudadores de impuestos.

¿Cómo determinan los examinadores del IRS si su intención es hacer que un negocio obtenga beneficios de, digamos, su escritura, o sólo para divertirse? Obtienen sus claves de la Sección 183 del Código de Impuestos Internos, que proporciona directrices sobre cómo distinguir entre un hobby y un negocio. Para aprovechar el artículo 183, hay que establecer un motivo de beneficio.

Para reducir las disputas, la ley presume que usted se dedica a un negocio más que a un pasatiempo – con el IRS como socio que tiene derecho a una parte de sus beneficios – siempre y cuando tenga un beneficio neto (exceso de ingresos sobre gastos) en cualquiera de los tres últimos cinco años consecutivos.

Así que, normalmente, no hay que preocuparse cuando tienes al menos tres años de ganancias durante los últimos cuatro. Si cumple con esa estipulación, tendrá derecho a deducir completamente sus gastos este año, incluso si es un año de pérdidas.

¿Qué pasa si tienes tinta roja en más de dos de cada cinco años? Un punto muy mal entendido es que reprobar la prueba de tres de cinco no es fatal. Aún puede refutar la presunción estableciendo que lleva a cabo un negocio “con fines de lucro”, siempre y cuando pase la prueba de “hechos y circunstancias” del IRS.

Las siguientes son dos de las circunstancias que el IRS tiene en cuenta para determinar su intención de obtener un beneficio en el negocio que ha elegido:

1. La forma en que usted lleva a cabo sus transacciones . Mantenga registros precisos y completos. ¿Realmente estás tratando de hacer dinero como, digamos, un escritor? Por lo general, alguien que envía artículos a publicaciones que sólo pagan en copias es un aficionado.

2. Cuánto tiempo y esfuerzo dedica a la realización de su carrera de escritor . La carga de la prueba para establecer eso recae en usted, no en el IRS. Para respaldar sus deducciones, en el caso de una auditoría, guarde los registros tales como las consultas a las editoriales y programas de las conferencias de escritores. Tenga en cuenta, también, que el empleo a tiempo completo en algún otro campo (como es el caso de la mayoría de los freelancers) no desencadena una negativa del IRS a clasificarlo como escritor profesional.

¿Qué dice el Tribunal Fiscal?

Una decisión del Tribunal Fiscal frecuentemente citada permitió las pérdidas sufridas por un entusiasta de la navegación que alquiló su yate. No se conmovió ante la puritana afirmación del IRS de que la empresa era en realidad un hobby y que el propietario disfrutaba de la navegación.

Cualquier escritor que se enfrente a un ataque similar debería encontrar consuelo en la respuesta del tribunal: “Un $0027negocio$0027 no se convertirá en un $0027hobby$0027 sólo porque el propietario lo encuentre placentero; el sufrimiento nunca se ha convertido en un prerrequisito para la deducibilidad”.

Una decisión del Tribunal Fiscal de 1979 confirmó las pérdidas sufridas por Truett Allen, un ejecutivo bancario de Nueva York que había pasado dos años en la Escuela de Negocios de Harvard. La afición de Truett por las pistas de esquí de Vermont y su deseo de enriquecerse le llevó a construir una casa de campo de cinco habitaciones con capacidad para 12 huéspedes. Desafortunadamente para Truett, el resultado final nunca fue negro. En un período de 12 años, sufrió pérdidas sustanciales.

Los recaudadores de impuestos pensaron que Truett era un aficionado y tiraron sus pérdidas. Pero Truett apeló al Tribunal Fiscal, donde la disputa fue resuelta por un juez comprensivo que miró todo el cuadro y encontró una explicación diferente para la tinta roja consistente.

Para empezar, Truett no desembolsó casualmente dinero para la logia. Había estudiado la industria del esquí antes de construir la cabaña en 1965 y, una vez abierta, mostró su intención de operarla de manera comercial, entre otras cosas, tratando de generar alquileres a través de listados con corredores de bienes raíces y anuncios en los periódicos.

A diferencia de Hacienda, el juez descubrió rápidamente una razón plausible para la caída de los ingresos por alquileres: el aumento de la competencia de otros inversores que saturaron la zona con alojamientos competidores. Tampoco su señoría estaba dispuesta a culpar a Truett por no tener una bola de cristal lo suficientemente clara para pronosticar varios años de nevadas por debajo de la media, por no hablar del devastador impacto de la escasez de gasolina causada en 1973 por el embargo petrolero árabe.

El juez subrayó que Truett nunca pasó la noche en la casa de campo, excepto para administrarla; alquilaba en las cercanías. Además, Truett intentó recortar las pérdidas cambiando los cargos por pernoctar a tarifas estacionales. Cuando eso no ayudó, dejó que los huéspedes se quedaran por períodos más cortos.

“Alquilar una logia”, concluyó el juez, “no es una actividad que por sí misma haga que un contribuyente obtenga el tipo de placer o gratificación personal que podría suplantar una motivación de lucro. Del mismo modo, no hay elementos de placer personal, incluyendo beneficios estéticos o de otro tipo, inherentes a dicha actividad”.

Luego estaba Marjorie Westphal. Ella estableció una práctica legal. Pero antes de que fuera rentable, Marjorie tuvo que recortar drásticamente sus horas de trabajo para cuidar de su padre, que había sido afectado por una grave y prolongada enfermedad. Como resultado, sufrió 42.000 dólares de pérdidas en dos años. El IRS rechazó la deducción de sus pérdidas, afirmando que nunca había dirigido el negocio para obtener beneficios.

Pero una decisión del Tribunal Fiscal de 1994 aprobó las deducciones. Marjorie lo hizo:

  • Actuó profesionalmente en todo momento.
  • Una buena razón para reducir temporalmente sus horas de trabajo.
  • Trabajaba en horas regulares.
  • Buscó nuevos negocios incluso durante el período de la enfermedad de su padre.

Todos estos factores indicaban su intención de convertir la práctica en una operación rentable.

Artículos adicionales. Un recordatorio para los contables que agradecerían consejos sobre cómo alertar a los clientes sobre las tácticas que recortan los impuestos para este año e incluso dan una ventaja para el próximo: Profundizar en el archivo de mis artículos (más de 150 y contando).

Manténgase competitivo con sus colegas contadores que recurren a los artículos cuando, por ejemplo, mantienen correspondencia con los clientes o quieren mostrarles cómo esquivar ágilmente los escollos y a la vez capitalizar las oportunidades de disminuir, retrasar o profundizar en los pagos de cantidades considerables que, de otro modo, engrosarían las arcas del IRS.

También tenga en cuenta los artículos cuando se esfuerce por construir el reconocimiento de su nombre, un objetivo que sólo se puede alcanzar eligiendo e implementando estrategias que lo diferencien de la competencia feroz. Use los artículos para preparar charlas para el público, como dueños de negocios, inversores y jubilados.