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El fallo extiende las protecciones de la denuncia de SOX

Por Richard D. Alaniz

En virtud de la Ley Sarbanes-Oxley (SOX) de 2002, los denunciantes gozan de amplias protecciones para denunciar las infracciones cometidas en sus empresas. Hasta ahora, esas protecciones se han aplicado principalmente a los empleados de las empresas que cotizan en bolsa. Sin embargo, tras un reciente fallo de la Junta de Revisión Administrativa (ARB) del Departamento de Trabajo de los Estados Unidos – en el caso Spinner contra David Landau y Asociados – las empresas de contabilidad que trabajan para empresas públicas pueden ser mucho más vulnerables a las denuncias de irregularidades en virtud de la SOX.

El fallo extiende las protecciones de la denuncia de SOX
El fallo extiende las protecciones de la denuncia de SOX

Según el fallo, la protección de los denunciantes en la Sección 806 de la SOX se extiende a los empleados de las empresas que cotizan en bolsa. El fallo de la ARB contrasta con una decisión anterior del Tribunal de Apelaciones del Primer Circuito de los EE.UU.

Las empresas de contabilidad deben comprender las implicaciones de la decisión del Spinner y lo que pueden hacer para limitar su vulnerabilidad a las denuncias de irregularidades relacionadas con la SOX por parte de sus empleados.

La disposición SOX

Cuando se aprobó la legislación SOX hace diez años, la profundidad de la protección de los denunciantes era notable, al igual que las sanciones para cualquiera que tomara represalias contra los denunciantes. En virtud de la ley SOX, las empresas que cotizan en bolsa deben adoptar un código de ética y establecer un sistema interno para las denuncias de los empleados por fraude o violaciones de la ética. Si los empleados buscaban protección bajo el estatuto de denunciantes de la SOX, podían reclamar responsabilidad tanto contra la compañía como contra los individuos de la organización.

Según la ley, ninguna empresa que cotice en bolsa ni “ningún funcionario, empleado, contratista, subcontratista o agente de dicha empresa podrá despedir, degradar, suspender, amenazar, acosar o discriminar de cualquier otra manera a un empleado en los términos y condiciones de empleo a causa de cualquier acto lícito realizado por el empleado” para denunciar un presunto fraude.

Los posibles denunciantes primero deben presentar un informe a la Administración de Seguridad y Salud Ocupacional. La denuncia es entonces adjudicada por un juez de derecho administrativo que decide sobre el asunto. Si el juez falla a favor del empleador, el empleado puede apelar el caso a la corte federal de distrito o a la ARB.

En la legislación original, no estaba claro qué empleados estaban cubiertos por las disposiciones relativas a los denunciantes. Como resultado, los tribunales y el Departamento de Trabajo han llegado a conclusiones opuestas.

El caso de Spinner

El caso Spinner involucró a un contador público, un auditor interno certificado y un examinador de fraude certificado que trabajaba para David Landau y Asociados. Spinner fue asignado a tiempo completo para proporcionar servicios de auditoría a S.L. Green Realty, una empresa que cotiza en bolsa. Cuando la empresa de contabilidad retiró a Spinner de la cuenta del cliente y lo despidió, él alegó que fue despedido porque informó sobre problemas de control interno y de conciliación en S.L. Green Realty. Spinner presentó una queja alegando violaciones de la disposición sobre denunciantes de la SOX.

David Landau trató de conseguir que se desestimara la queja de la SOX, alegando en parte que no estaba cubierta por la SOX ya que no era una empresa que cotizara en bolsa. Inicialmente, un juez de derecho administrativo del Departamento de Trabajo estuvo de acuerdo y desestimó el caso. En la apelación, la ARB revocó y devolvió el caso al juez de derecho administrativo, dictaminando que Spinner podía hacer una reclamación bajo la SOX ya que era empleado por un contratista de una empresa que cotiza en bolsa.

“Nada en la historia legislativa de la SOX indica que el Congreso tuviera la intención de limitar la protección de los denunciantes de irregularidades en virtud del artículo 806 sólo a los empleados de las empresas que cotizan en bolsa”, señaló la junta en su fallo. “De hecho, negar la cobertura a los empleados de contratistas, subcontratistas o agentes va en contra de los objetivos de la Sección 806 y de la SOX en general. El propósito del estatuto es proteger el mercado de inversiones y a los empleados que denuncian las actividades relacionadas con el emisor contenidas en la Sección 806”.

La junta rechazó explícitamente una decisión del Primer Circuito en el caso Lawson et al. v. FMR LLC , que determinó que la protección de los denunciantes de la SOX sólo se aplica a los empleados de las empresas que cotizan en bolsa. El caso Lawson involucró a dos asesores de inversión que alegaron que habían tomado represalias contra ellos, en violación de la SOX. En ese caso, el tribunal interpretó el lenguaje de la ley para excluir a los contratistas y a los empleados de los contratistas. “Si nos equivocamos y el Congreso pretendía que el término $0027empleado$0027 en § 1514A(a) tuviera un significado más amplio que al que hemos llegado, puede enmendar la ley. Estamos obligados por lo que el Congreso ha escrito”, escribieron los jueces en ese fallo.

Próximos pasos para las empresas de contabilidad

Las sentencias contradictorias en Spinner y Lawson ponen a las empresas de contabilidad en una situación confusa. Para las empresas de contabilidad de los estados del Primer Circuito – Maine, New Hampshire, Massachusetts y Rhode Island – sigue en vigor el fallo menos estricto Lawson que limita las reclamaciones de los denunciantes a las empresas públicas. Sin embargo, las empresas de contabilidad de todos los demás estados y territorios podrían ahora hacer frente a las reclamaciones de sus propios empleados que trabajan en asuntos para empresas que cotizan en bolsa.

Las empresas fuera del Primer Circuito deben considerarse responsables bajo la SOX de las cuestiones de denuncia que involucren a las empresas que cotizan en bolsa. Estas empresas deben revisar cuidadosamente sus políticas y procedimientos actuales para manejar las preocupaciones de los empleados sobre las actividades de las empresas que auditan. Si la empresa no tiene un plan claro y explícito para abordar las preocupaciones comunicadas y aumentarlas adecuadamente, es hora de elaborar uno. Todo plan actual debe revisarse con la aportación de los departamentos jurídicos y de recursos humanos.

Las empresas de contabilidad también deberían revisar la capacitación de todos los contadores y otros empleados que trabajan con clientes que cotizan en bolsa. Estas personas necesitan entender sus responsabilidades bajo la SOX y otras leyes federales. La empresa debe declarar explícitamente que los empleados deben sentirse cómodos al plantear sus preocupaciones sobre los clientes, que sus preocupaciones se tomarán en serio y, lo más importante, que no se tomarán represalias contra ellos por plantear temas.

Las personas con responsabilidad de supervisión también deberían recibir capacitación para que sepan cómo responder a las quejas y sobre la importancia de mantener una cultura de cumplimiento.

Si un empleado que ha planteado anteriormente preocupaciones sobre un cliente es objeto de una acción disciplinaria, la empresa debe proceder con cuidado. Cada paso del proceso debe documentarse minuciosamente para ayudar a aislar a la empresa y a las personas de posibles reclamaciones de denunciantes y reducir al mínimo la responsabilidad en las audiencias judiciales o administrativas.

Los premios a los denunciantes en el marco de la SOX pueden ser particularmente caros y arrastrar no sólo a la empresa, sino también a los socios individuales y a otros. Las empresas de contabilidad deben prepararse para un posible aumento del número de denuncias de la SOX, y deben tomar medidas proactivas para evitar posibles problemas y reducir al mínimo los riesgos.

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Sobre el autor:

Richard D. Alaniz es socio principal de Alaniz and Schraeder, una empresa nacional de trabajo y empleo con sede en Houston. Ha estado a la vanguardia del derecho laboral y del empleo durante más de treinta años, incluyendo períodos en el Departamento de Trabajo de los Estados Unidos y en la Junta Nacional de Relaciones Laborales. Rick es un prolífico escritor sobre derecho laboral y de empleo y realiza frecuentes seminarios para empresas clientes y asociaciones comerciales en todo el país. Las preguntas sobre este artículo pueden dirigirse a Rick al (281) 833-2200 o [correo electrónico protegido].