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Abogados y contadores: Cuando sus caminos tienen que cruzarse

Un abogado/CPA, cuando se le pregunta a qué se dedica, siempre responde que practica “impuestos”. En el área de impuestos, las líneas entre abogados y contadores son a menudo borrosas.

Algunos abogados preparan declaraciones de impuestos y muchos contadores ayudan a estructurar las transacciones comerciales a fin de lograr beneficios fiscales óptimos, así como una oportunidad de negocio adecuada. Dada esta ambigua interacción entre las dos profesiones, suele ser tentador para los contadores intentar la representación, incluso en zonas donde las dos profesiones no se cruzan. Después de todo, tanto los abogados como los contadores practican la “fiscalidad”, ¿no es así?

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Sin embargo, esta percepción errónea tan común puede ser peligrosa, no sólo para el contable en ejercicio, sino también para el cliente al que representa. Tal vez la distinción más crucial entre las dos profesiones es la aplicabilidad del privilegio abogado-cliente en situaciones relacionadas con cuestiones fiscales. Esta distinción afecta tanto a los abogados como a los contadores.

En algunas áreas, la distinción favorece a la profesión contable. Por ejemplo, los abogados que preparan declaraciones de impuestos para sus clientes a menudo no se dan cuenta de que al firmar sus nombres como preparadores de impuestos, están renunciando al privilegio abogado-cliente en lo que respecta a los asuntos revelados en la carátula de esas declaraciones.

Además, un abogado que prepara un balance pro forma y un estado de pérdidas y ganancias para su cliente en relación con un préstamo bancario o la venta del negocio se encuentra con problemas similares de renuncia. Por último, los abogados que representan patrimonios ahora contratan rutinariamente a contadores para que preparen las declaraciones de impuestos de los patrimonios bajo su supervisión en lugar de intentar preparar ellos mismos estas declaraciones tan complicadas.

Por el contrario, los contadores tienen problemas cuando se cruzan las líneas entre las dos profesiones en detrimento de los clientes que representan. Tal vez la situación más obvia en la que es necesaria una remisión inmediata a un abogado es cuando el contador se da cuenta de que en una declaración de impuestos presentada anteriormente se omitieron grandes cantidades de ingresos no declarados o se informó incorrectamente de la existencia de gastos deducibles.

Incluso cuando esta omisión pueda explicarse como un error inocente, la participación inmediata del abogado es en el mejor interés del cliente, así como del contador que preparó la declaración inexacta. La tentación de intentar rectificar la situación presentando rápidamente una declaración enmendada a menudo resulta catastrófica.

En primer lugar, una declaración enmendada constituye una admisión por parte del contribuyente de que la declaración original no reflejaba los ingresos y/o gastos del contribuyente. Además, una enmienda rápida de la declaración encierra al contribuyente en la declaración de ingresos, deducciones y responsabilidad fiscal de la declaración enmendada.

El caso para trabajar con un abogado

La remisión a un abogado que se concentra en el área de la controversia fiscal protege a los clientes de las consecuencias adversas de una enmienda prematura de la declaración de impuestos del cliente.Un abogado competente en materia de controversia fiscal, que trabaja con un contador forense contratado por ese abogado para proteger el privilegio entre abogado y cliente, puede realizar la investigación necesaria para determinar si y en qué medida se omitieron realmente los ingresos y/o se hicieron deducciones incorrectas.

Los abogados también pueden ayudar a determinar si se han omitido otros ingresos en la misma declaración y, tal vez, si hay deducciones compensatorias, no declaradas anteriormente, que mitiguen los efectos fiscales de los ingresos omitidos.El abogado no debe contratar al contador remitente para realizar esta investigación. En cambio, si es necesario enmendar la declaración, el contador remitente puede presentarla después de que se revelen los resultados de la investigación al contador.

Otra situación en la que la remisión de un abogado es ventajosa para los clientes y los contadores es cuando el contador descubre que el cliente ha mantenido una cuenta bancaria en el extranjero u otros activos extranjeros declarables y no ha revelado la cuenta o los activos en los formularios 1040 anteriores o en los formularios aplicables del Departamento del Tesoro.

El IRS y el Departamento del Tesoro han instituido varios programas de divulgación voluntaria que están disponibles para los contribuyentes. Bajo la supervisión de un abogado especializado en controversias fiscales, se debe realizar una investigación inicial, y después de que se haya completado un análisis forense adecuado, se puede completar la preparación de los formularios apropiados y la enmienda de las declaraciones.

Una vez más, el contador remitente no debe realizar la investigación forense. El papel del contador remitente se vuelve importante cuando llega el momento de preparar y presentar declaraciones enmendadas e informes de cuentas bancarias y financieras extranjeras de conformidad con estos programas de divulgación voluntaria.

Por último, los contables deben considerar la posibilidad de remitir un asunto de impuestos a un abogado cuando el cliente y el contable están considerando una posición fiscal que podría ser impugnada por el IRS. En tal caso, el simple hecho de confiar en la opinión pro forma del promotor de una inversión con ventajas fiscales o en la experiencia del contador en situaciones similares podría exponer innecesariamente al contribuyente a sanciones.

Al solicitar una opinión legal y escrita de un abogado fiscal de renombre, el contador y el cliente pueden aislarse de ser penalizados innecesariamente. Si un abogado llega a la conclusión de que la estrategia fiscal es peligrosa y no debe seguirse, su asesoramiento está protegido por el privilegio abogado-cliente. Además, si la estrategia fiscal tiene sentido y está respaldada por suficientes precedentes, la opinión puede ser comunicada a la APC y proporcionará protección contra las sanciones del IRS, tanto para el contribuyente como para el preparador.

En esta época en la que el IRS utiliza a menudo su Circular 230 como una espada en lugar de como una herramienta de enseñanza, es mejor para ambos, el contador y el contribuyente, estar seguro en lugar de lamentarlo.